A indústria farmacêutica de contrafacção está a prosperar na África Ocidental, com as agências de aplicação da lei a lutarem para reprimir os sindicatos criminosos ligados ao estrangeiro, escreve Emma Hooper.

É raro ter uma conversa na Nigéria sobre o problema da medicina falsificada sem uma menção à tragédia do xarope My Pikin.

Em 2009, 84 crianças foram mortas por um lote de xarope de dentição que continha dietilenoglicol, um solvente industrial e ingrediente encontrado em anticongelante e líquido de travões. Dois empregados da empresa que fabricou o xarope foram considerados culpados por um tribunal.

“Drogas más”

O caso foi significativo, uma vez que as condenações por fabrico ou venda de medicamentos falsificados continuam a ser incomuns na Nigéria.

“Foi o que chegou aos jornais”, disse o Dr. Alero Roberts, acrescentando: “Tivemos inúmeros problemas”.

O Dr Roberts, docente sénior no Hospital Universitário de Ensino de Lagos, tem a sorte de o hospital ter um sistema robusto de aquisição de medicamentos e não ter problemas com medicamentos falsificados, embora eles vejam pacientes que encontraram medicamentos maus.

Ela está preocupada que possa haver mais nos próximos meses devido ao efeito que o Covid-19 está a ter no fornecimento de fármacos na Nigéria.

“Há escassez a aproximar-se – medicamentos contra o cancro, antibióticos”, disse o Dr. Roberts.

Quando as farmácias hospitalares se esgotam, os pacientes compram medicamentos noutros locais, muitas vezes em mercados não regulamentados. E não precisam de ir longe, fora da janela do seu hospital, a Dra. Roberts pode ver comerciantes a vender duas coisas – “medicamentos e caixões”.

Os vendedores de rua que vendem drogas são um cenário familiar em toda a África Ocidental – onde em muitos países a venda de produtos farmacêuticos é mais um comércio do que uma profissão.

A falta de fiscalização regulamentar é uma das razões pelas quais a região é tão atractiva para os criminosos no negócio da falsificação de medicamentos. E, na África Ocidental, é um grande negócio.

Os criminosos têm mantido o chefe da Unidade de Direitos de Propriedade Intelectual nos serviços aduaneiros, Mohammed Babandede, e a sua equipa ocupada ultimamente, pois a pandemia criou a tempestade perfeita para que os medicamentos falsos floresçam.

“É realmente assustador”, disse ele, acrescentando que, numa semana, mais de 30 milhões de comprimidos contrafeitos tinham sido apreendidos.

Explicou que as autoridades na Índia tinham fornecido informações sobre um carregamento que vinha para o porto de Tin Can Island, em Lagos, a capital comercial.

Poderosas redes

A remessa incluía quantidades significativas de dexametasona falsificada – um medicamento que se acredita tratar sintomas graves de Covid-19.

Na mesma semana, interceptou também 920.000 comprimidos falsos de tramadol no aeroporto de Lagos que tinham vindo da principal cidade da Índia, Mumbai. Estes comprimidos eram provavelmente destinados a mercados no norte da Nigéria, onde o abuso do medicamento é galopante.

O Sr. Mohammed disse que apanhar os suspeitos era difícil uma vez que as remessas eram frequentemente etiquetadas com endereços fictícios em ambas as extremidades – o que significa que as autoridades não podem rastrear as mercadorias até à origem.

Na Nigéria, quando há detenções, muitas vezes as redes são tão poderosas que raramente há acusações – os melhores advogados são contratados para negociar a fiança ou encontrar formas de suspender os processos judiciais durante muitos anos.

Adebayo Alonge sabe demasiado bem como estes grupos são perigosos. Vítima de drogas falsas, o próprio Sr. Alonge comprou salbutamol em 2003 a um químico em Ibadan, no sudoeste do país.

As drogas foram falsamente rotuladas e continham níveis fatais de diazepam que o deixaram em coma durante três semanas.

Esta experiência inspirou-o a lançar a RxAll, uma empresa que utiliza tecnologia para identificar a qualidade dos medicamentos prescritos.

No ano passado, ele começou a receber ameaças de morte pelo seu trabalho.

“Não vamos parar – já morri uma vez, não tenho medo de morrer de novo”, disse ele.

Enfiados em pequenos armazéns em cidades da África Ocidental, há pessoas no ramo da reembalagem de medicamentos.

Podem também estar ocupados a alterar datas de validade ou a fabricar produtos a partir do zero.

Por vezes, estes laboratórios clandestinos de make-shift são atacados por agências de fiscalização e as mercadorias são destruídas – mas a escala das redes e operações significa que não demoram muito tempo a aparecer noutros locais.

Rotulado como “doações humanitárias”

As rotas que os grupos criminosos estão a seguir estão a tornar-se cada vez mais complexas.

“Estão a ficar mais sábios. Se bloquearem uma rota, encontrarão uma rota diferente. É por isso que se trata de um grande problema na África Ocidental e na Nigéria”, disse um visivelmente preocupado Sr. Mohammed.

O Gabinete das Nações Unidas contra a Droga e o Crime e a Organização Mundial das Alfândegas criaram uma unidade especial para ajudar os Estados regionais a combater as redes criminosas.

Bob Van den Berghe, um perito em aplicação da lei que está ligado à unidade, disse que 81kg de produtos farmacêuticos num contentor rotulado como transportando “caixas de donativos humanitários” foram apreendidos de um porto na África Ocidental no início deste ano.

Esse contentor foi enviado de França, mas as autoridades descobriram medicamentos falsos em contentores originários de uma vasta gama de países, incluindo o Brasil e a Suíça, disse ele.

A unidade informou que o seu maior número de apreensões ocorreu em portos da cidade togolesa de Lomé no Togo e Cotonou no Benin.

Os contentores que passam pelas equipas de vigilância portuária são despojados e os medicamentos divididos em pacotes mais pequenos, depois levados através das fronteiras – alguns vão para norte, para o Burkina Faso, outros para o Gana e para a Costa do Marfim, e outros para leste, para a Nigéria, mostram as pesquisas.

Matéria de vida e morte

Com equipas de fronteira com poucos recursos e grandes fronteiras porosas, as autoridades têm o seu trabalho cortado.

“Estamos a acelerar as nossas operações, concentrando-nos em mais pontos de passagem de fronteira para responder aos esforços destes criminosos”, disse o Sr. Van den Berghe.

Com uma estimativa de 116.000 mortes por ano causadas por medicamentos anti-maláricos de qualidade inferior e falsificados só na África subsariana, estas operações poderiam ser uma questão de vida ou morte.

No entanto, os peritos advertem que, para vencer a guerra global contra os medicamentos falsos, é necessário fazer mais para garantir o acesso de todos aos cuidados de saúde.

“Deve haver um esforço paralelo para corrigir vulnerabilidades nos mercados de saúde na África Ocidental; em alguns países, a riqueza tornou-se um factor determinante para obter acesso a cuidados de saúde e medicamentos de qualidade”.

“Esperemos que as fraquezas dos sistemas de saúde que o Covid-19 expôs ainda mais levem os governos a dar prioridade à garantia de que cada cidadão tenha acesso a medicamentos seguros e acessíveis”, disse o Dr. Gernot Klantschnig, docente sénior em Criminologia Internacional na Universidade de Bristol em Inglaterra.